natural medicine ….medicina natural


Traditional medicine (TM), variously known as ethno-medicine, folk medicine, native healing, or complementary and alternative medicine, is the oldest form of health care system that has stood the test of time. It is an ancient and culture-bound method of healing that humans have used to cope and deal with various diseases that have threatened their existence and survival.

Prior to the introduction of the cosmopolitan medicine, TM used to be the dominant medical system available to millions of people in South Africa in both rural and urban communities. Indeed, it was the only source of medical care for a greater proportion of the population (Romero-Daza, 2002). There are strong indications that traditional health care systems are still in use by the majority of the people not only in South Africa but across the world. In South Africa, the healers are variously addressed as Nyanga (Cook, 2009). In indigenous South African communities, the traditional doctors are well known for treating patient holistically. They (the traditional doctors) usually attempt to reconnect the social and emotional equilibrium of patients based on community rules and relationships (Hillenbrand, 2006) unlike medical doctors who only treat diseases in patients. In many of these communities, traditional healers often act, in part, as an intermediary between the visible and invisible worlds; between the living and the dead or ancestors, sometimes to determine which spirits are at work and how to bring the sick person back into harmony with the ancestors. However, the arrival of the Europeans marked a significant turning point in the history of this age-long tradition and culture.

Discourses about the impact of colonialism in Africa are clouded by a mixture of ‘fortune’ and ‘agony’. Some scholars are of the opinion that the process of modernization in Africa is intrinsically connected with foreign intervention. For example, Curtin (1998) argues that the period between 1840 and 1860 marked a significant and rapid innovation in tropical medicine, particularly, the invention of quinine to stem the scourge of malaria in the most endemic region of the world. From this point of view, the institutionalization of the modern health care system can, therefore, be seen as one of the many ‘legacies’ of Western encroachment in Africa. On the contrary, there are those who believe that Western invasion was/is a set-back in the process of development in Africa (Afisi, 2009) particularly in ‘modes of knowledge production’ (Taiwo, 1993). These scholars mention slavery, capitalism, colonialism and imperialism, neo-colonialism and all forms of dominations and exploitations that were/are embedded in these epochs as major stumbling-blocks in the actualisation of indigenous African development. Indeed, the current political and socio-economic crises in Africa are attributed to colonialism and its attributes.

Similarly, while some critics of colonialism have focused on the economic and political impacts, others have shifted attention to the impact of colonialism on indigenous knowledge of medicine (Konadu, 2008). This became manifested in South Africa during the Apartheid regime. According to Hassim et al. (

…a century of colonialism, cultural imperialism and apartheid in South Africa have held back the development of African traditional health care in general and medicines in particular. During several centuries of conquest and invasion, European systems of medicine were introduced by colonizers. Pre-existing African systems were stigmatized and marginalized. Indigenous knowledge systems were denied the chance to systematize and develop.

In some extreme cases, TM was out rightly banned because it did not follow in the European mind scheme. For instance, the South African Medical Association outlawed traditional medical system in South Africa in 1953 (Hassim, et al. n.d). In addition, the Witchcraft Suppression Act of 1957 and the Witchcraft Suppression Amendment Act of 1970 also declared TM unconstitutional thereby disallowing the practitioners from doing their business in South Africa (Hassim et al. n.d.). The ban of TM was partially based on the belief that the conception of disease and illness in Africa was historically embedded in “witchcraft” where, in Western knowledge, witchcraft reinforces “backwardness”, “superstition” and “dark continent”. However, recent studies have shown that etiologies of illnesses in Africa are viewed from both natural and supernatural perspectives (Bello, 2006). The subjugation of TM continued in most African countries even after independence. Indeed, local efforts were initiated to challenge the condemnation and stigmatisation of TM in some African communities during and after colonialism.

According to Mander et al. (2007: 190) among South African black population, TM “is thought to be desirable and necessary for treating a range of health problems that Western medicine does not treat adequately”. Furthermore, inadequate accessibility to modern medicines and drugs to treat and manage diseases in middle and low income countries, especially in Africa, may have contributed to the widespread use of TM in these regions especially in poor households. In a recent study by the World Health Organization and Health Action International (HAI) in 36 low and middle-income countries, drugs were reportedly way beyond the reach of large sections of the populations (Cameron et al. 2008: 6). Therefore, the widespread use of TM in Africa can be attributed to its accessibility. For instance, the ratio of traditional healers to the population in Africa is 1: 500 compared to 1:40 000 medical doctors. Indeed, majority of medical doctors available in Africa are concentrated in urban areas and cities at the expense of rural areas. Therefore, for millions of people in rural areas, native healers remain their health providers. Besides accessibility to traditional healers, TM provides an avenue through which cultural heritages are preserved and respected. Indeed, TM practice is in line with the socio-cultural and environmental conditions of the people who use it in Africa and other parts of the world (this is the same phenomenon I described in Ecuador).

There are certain problems and challenges to be overcome in order to fully achieve the objective of regulation, standardization and integration of TM in Africa. First, is a general belief in medical circle that TM defies scientific procedures in terms of objectivity, measurement, codification and classification. This skepticism takes place even when physical benefits of TM (i.e. the physical ingredients) can be scientifically studied and analyzed. Second, the widespread reported cases of fake healers and healing (this is not limited to TM practice only) but heavily influence people’s perception of the reliability of alternative medicine. Finally, the acceptance of Western religion, education, urbanization and globalization phenomena in Africa is affecting the use of TM. Feierman (2002) has noted a ‘passionate ambivalence’ towards African TM and plants in some segments of the African populations particularly among the educated elites. Introduction of Western culture particularly into rural parts of Africa has had a tremendous negative impact on the role traditional medicine plays. As Western education, Christianity and increased contact with the global community become an integral part of rural communities, taboos, traditions and customs have been affected and in some instances abandoned altogether.


However, recently the people of South Africa (differently from what I saw in Cuenca) are embracing natural medicine at the situational level. Natural medicine is a popular and reputable career at the national university, The University of Cape Town, natural healing centers having being gaining popularity over the country as Medical Aid (the government subsidize health insure) started covering this 3 years ago.  From what I have been able to gather, the people of Cape Town are disappointed with the short comings of western medicine and looking for alternatives. They are exploring teas and alternative medical treatment that have studies backing their effectiveness such as the Weber Medical Laser Clock/Watch, Ozone Therapy, and Beemer Therapy. How this change in perspective will shape the medical landscape of South Africa…well it is still too early to tell. I can only say that they are addressing a rising problem. Traditional medicine, especially, in the treatment of cancer is a process that fills the body with deathly chemicals that cause many side effects. But, maybe there is another way to heal the body when something has gone wrong, maybe there is something our ancestors told us but the Europeans did not want to listen.

The Bo-Kaap neighborhood of Cape Town has a rich and multicultural history. Formally known as the Malay Quarter, the district is rooted in Malaysian, African, Indian and Sri Lankan culture, largely a result of the descendants of the slaves who were brought over by Dutch imperialists in the 16th and 17th centuries. 

El barrio Bo-Kaap de Ciudad del Cabo tiene una historia rica y multicultural. Formalmente conocido como el Barrio Malayo, el distrito tiene sus raíces en la cultura de Malasia, África, India y Sri Lanka, en gran parte como resultado de los descendientes de los esclavos que fueron traídos por los imperialistas holandeses en los siglos XVI y XVII.


La medicina tradicional (MT), conocida como etno-medicina, medicina popular, curación nativa o medicina complementaria y alternativa, es la forma más antigua de sistema de atención médica que ha resistido la prueba del tiempo. Es un método de curación antiguo y cultural que los humanos han utilizado para enfrentar y tratar diversas enfermedades que han amenazado su existencia y supervivencia.

Antes de la introducción de la medicina cosmopolita, MT solía ser único sistema médico disponible para millones de personas en Sudáfrica tanto en comunidades rurales como urbanas. De hecho, fue la única fuente de atención médica para una mayor proporción de la población (Romero-Daza, 2002). Existen indicios claros de que los sistemas de atención médica tradicionales todavía están siendo utilizados por la mayoría de las personas, no solo en Sudáfrica sino en todo el mundo. En Sudáfrica, los curanderos reciben diversos nombres como Nyanga (Cook, 2009). En las comunidades indígenas sudafricanas, los médicos tradicionales son bien conocidos por tratar a los pacientes de manera holística. Ellos (los médicos tradicionales) generalmente intentan reconectar el equilibrio social y emocional de los pacientes basándose en las reglas y relaciones de la comunidad (Hillenbrand, 2006) a diferencia de los médicos que solo tratan enfermedades en pacientes. En muchas de estas comunidades, los curanderos tradicionales a menudo actúan, en parte, como intermediarios entre el mundo visible y el invisible; entre los vivos y los muertos o antepasados, a veces para determinar qué espíritus están trabajando y cómo hacer que la persona enferma vuelva a estar en armonía con los antepasados. Sin embargo, la llegada de los europeos marcó un punto de inflexión significativo en la historia de esta cultura y tradición milenaria.

Los discursos sobre el impacto del colonialismo en África están nublados por una mezcla de “fortuna” y “agonía”. Algunos académicos opinan que el proceso de modernización en África está intrínsecamente relacionado con la intervención extranjera. Por ejemplo, Curtin (1998) sostiene que el período comprendido entre 1840 y 1860 marcó una innovación significativa y rápida en la medicina tropical, en particular, la invención de la quinina para detener el flagelo de la malaria en la región más endémica del mundo. Desde este punto de vista, la institucionalización del sistema moderno de atención de la salud puede, por lo tanto, verse como uno de los muchos “legados” de la invasión occidental en África. Por el contrario, hay quienes creen que la invasión occidental fue / es un retroceso en el proceso de desarrollo en África (Afisi, 2009) particularmente en “modos de producción de conocimiento” (Taiwo, 1993). Estos estudiosos mencionan la esclavitud, el capitalismo, el colonialismo y el imperialismo, el neocolonialismo y todas las formas de dominación y explotación que fueron / están incrustadas en estas épocas como principales obstáculos en la realización del desarrollo indígena africano. De hecho, las actuales crisis políticas y socioeconómicas en África se atribuyen al colonialismo y sus atributos.

Del mismo modo, aunque algunos críticos del colonialismo se han centrado en los impactos económicos y políticos, otros han desviado la atención hacia el impacto del colonialismo en el conocimiento indígena de la medicina (Konadu, 2008). Esto se manifestó en Sudáfrica durante el régimen del Apartheid. De acuerdo con Hassim et al. (

… un siglo de colonialismo, imperialismo cultural y apartheid en Sudáfrica han frenado el desarrollo de la asistencia sanitaria tradicional africana en general y de los medicamentos en particular. Durante varios siglos de conquista e invasión, los sistemas de medicina europeos fueron introducidos por los colonizadores. Los sistemas africanos preexistentes fueron estigmatizados y marginados. A los sistemas de conocimiento indígenas se les negó la posibilidad de sistematizar y desarrollar.

En algunos casos extremos, MT se prohibió correctamente porque no siguió el esquema europeo. Por ejemplo, la Asociación Médica de Sudáfrica prohibió el sistema de médicina tradicional en Sudáfrica en 1953 (Hassim, et al., N.d). Además, la Ley de Supresión de Brujería de 1957 y la Ley de Enmienda a la Supresión de Brujería de 1970 también declararon la MT era  inconstitucional, impidiendo así que los practicantes realicen sus negocios en Sudáfrica (Hassim et al., N.d.). La prohibición de MT  se basaba parcialmente en la creencia de que la concepción de enfermedad y enfermedad en África estaba históricamente integrada en la “brujería” donde, en el conocimiento occidental, la brujería refuerza el “atraso”, la “superstición” y el “continente oscuro”. Sin embargo, estudios recientes han demostrado que las etiologías de las enfermedades en África se consideran desde perspectivas tanto naturales como sobrenaturales (Bello, 2006). La subyugación de MT continuó en la mayoría de los países africanos incluso después de la independencia. De hecho, se iniciaron esfuerzos locales para desafiar la condena y la estigmatización de la MT en algunas comunidades africanas durante y después del colonialismo.

De acuerdo con Mander et al. (2007: 190) entre la población negra sudafricana, la MT “se considera deseable y necesaria para tratar una serie de problemas de salud que la medicina occidental no trata adecuadamente”. Además, el acceso inadecuado a medicamentos y medicamentos modernos para tratar y tratar enfermedades en países de ingresos medios y bajos, especialmente en África, puede haber contribuido al uso generalizado de la MT en estas regiones, especialmente en los hogares pobres. En un estudio reciente realizado por la Organización Mundial de la Salud y Health Action International (HAI) en 36 países de medianos y bajos ingresos, se informó que las drogas estaban fuera del alcance de grandes sectores de la población (Cameron et al. 2008: 6). Por lo tanto, el uso generalizado de Mt en África se puede atribuir a su accesibilidad. Por ejemplo, la proporción de curanderos tradicionales a la población en África es 1: 500 en comparación con 1:40 000 médicos. De hecho, la mayoría de los médicos disponibles en África se concentran en áreas urbanas y ciudades a expensas de las áreas rurales. Por lo tanto, para millones de personas en áreas rurales, los curanderos nativos siguen siendo sus proveedores de salud. Además del acceso a los curanderos tradicionales, MT proporciona una vía a través de la cual se preservan y respetan los patrimonios culturales. De hecho, la práctica de MT está en línea con las condiciones socioculturales y ambientales de las personas que la usan en África y en otras partes del mundo (este es el mismo fenómeno que describí en Ecuador).

Hay ciertos problemas y desafíos que deben superarse para alcanzar plenamente el objetivo de la regulación, estandarización e integración de la MT en África. En primer lugar, hay una creencia general en el círculo médico de que MT desafía los procedimientos científicos en términos de objetividad, medición, codificación y clasificación. Este escepticismo tiene lugar incluso cuando los beneficios físicos de MT (es decir, los ingredientes físicos) se pueden estudiar y analizar científicamente. En segundo lugar, los casos ampliamente divulgados de curanderos falsos y curación (esto no se limita a la práctica de MT) pero influye en gran medida en la percepción de la gente de la fiabilidad de la medicina alternativa. Finalmente, la aceptación de los fenómenos de religión, educación, urbanización y globalización occidentales en África está afectando el uso de la MT. Feierman (2002) ha notado una “ambivalencia apasionada” hacia la MT y las plantas africanas en algunos segmentos de las poblaciones africanas, particularmente entre las élites educadas. La introducción de la cultura occidental particularmente en las zonas rurales de África ha tenido un tremendo impacto negativo en el papel que desempeña la medicina tradicional. A medida que la educación occidental, el cristianismo y el mayor contacto con la comunidad global se convierten en parte integral de las comunidades rurales, los tabúes, las tradiciones y las costumbres se han visto afectados y en algunos casos abandonados por completo.

Sin embargo, recientemente la gente de Sudáfrica (a diferencia de lo que vi en Cuenca) está adoptando la medicina natural en un  nivel institucional. La medicina natural es una carrera popular y acreditada en la universidad nacional, la Universidad de Ciudad del Cabo, los centros de curación natural han ganado popularidad en todo el país a medida que Medical Aid (el subsidio de salud subsidiado por el gobierno) comenzó a cubrir tratamientos en  esto hace 3 años. Por lo que he podido reunir, la gente de Ciudad del Cabo está decepcionada con las deficiencias de la medicina occidental y está buscando alternativas. Están explorando tés y tratamientos médicos alternativos que tienen estudios que respaldan su efectividad, como el Weber Medical Laser Clock / Watch, Ozone Therapy y Beemer Therapy. Cómo este cambio de perspectiva moldeará el panorama médico de Sudáfrica … bueno, todavía es demasiado pronto para decirlo. Solo puedo decir que están abordando un problema. La medicina tradicional, especialmente, en el tratamiento del cáncer es un proceso que llena el cuerpo de sustancias químicas mortales que causan muchos efectos secundarios. Pero, tal vez hay otra forma de sanar el cuerpo cuando algo ha ido mal, tal vez hay algo que nuestros antepasados ​​nos dijeron, pero los europeos no quisieron escuchar.


References- Referencias

Afisi O T. ‘Tracing Contemporary Africa’s Conflict Situation to Colonialism: A Breakdown of Communication among Natives’ Philosophical Papers and Reviews. 2009;1(4):59–66.

Bello R A. ‘Integrating the Traditional and Modern Health Care System in Nigeria: A Policy Option for Better Access to Health Care Delivery’ In: Saliu H, Jimoh A, Arosanyin T, editors. The National Question and Some Selected Topical Issues on Nigeria. Ibadan: Vantage Publishers; 2006.

Cameron A, Ewen M, Ross-Degnan D, Ball D, Laing R. Medicine Prices, Availability, and Affordability in 36 Developing and Middle-Income Countries: A Secondary Analysis. Geneva: The World Health; 2008. [PubMed]

Cook C T. ‘Sangomas: Problem or Solution for South Africa’s Health Care System’ Journal of the National Medical Association. 2009;101(3):261–265.

Curtin P D. Disease and Empire: The Health of European Troops in the Conquest of Africa. London: Cambridge University Press; 1998.

Feierman S. ‘Traditional Medicine in Africa: Colonial Transformations’ New York Academy of Medicine March, 13 Reported by Carter, GM The Foundation for the Integrative AIDS Research. 2002.

Hassim A, Heywood M, Berger J. ‘Health and Democracy’. No Date. (accessed from on the 27th of November, 2017).

Hillenbrand E. ‘Improving Traditional-Conventional Medicine Collaboration: Perspectives from Cameroonian Traditional Practitioners’ Nordic Journal of African Studies. 2006;15(1):1–15.

Konadu K. ‘Medicine and Anthropology in Twentieth Century Africa: Akan Medicine and Encounters with (Medical) Anthropology’ African Studies Quarterly. 2008;10(2&3) (accessed from on the 17th February, 2010).

Mander M, Ntuli L, Diederichs N, Mavundla K. Economics of the Traditional Medicine Trade in South Africa’. 2007. (accessed from on 27 March, 2009).

Romero-Daza N. ‘Traditional Medicine in Africa’ Annals of the American Academy of Political and Social Science. 2002;583:173–176.

Taiwo O. ‘Colonialism and Its Aftermath: The Crisis of Knowledge Production’ Callaloo. 1993;16(4):891–908.






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