mumbai is next


India has always been on my wish list of countries to visit, but I’ve never felt 100% sure I would ever reach this far away land. However, my Watson year has given me the opportunity. Ever since I watched Morgan Freeman’s The Story of God, the sub-continent, to me, stood for a land of energy, mystery, spirituality, color, and love.  I fantasized about riding around on trains and smelling the heat and energy of the place while looking for enlightenment.  I dreamed of seeing elephants and tigers, colorful saris, prayer ceremonies on the banks of the Ganges, chaotic streets blocked by slow moving cows and so much more…India seemed like a place that only existed in dreams. So when I got the opportunity to do my project at a hospital in Mumbai I felt as if I was going to go to a land of make believe and fantasy.  It seems for so many of us travelers that India is the ultimate land of curiosity.

When I arrived Jan 3th and gazed out the window of the taxi I was amazed by all I saw driving by – horse/camel/cow drawn carts, overloaded bikes (both motorized and non), buses overloaded with people sitting on the roof, trucks packed with all kinds of goods…And every one of them honking loudly as they pass (often heading in the wrong direction, on the wrong side of the road). It definitely made for an interesting drive as the rules of the road just don’t seem to apply here! I realized that India is a country that hits you full force with all your senses; the colors, sounds and smells as well as the heat were a lot to take in all at once. By the end of the first day I had a screaming headache from all the horns blasting, but I’d also had some of the best Indian vegetarian food I’ve ever tasted. Later, I would endure the scorching heat of Mumbai and the bone chilling cold of Leh.  I will be staying in Mumbai. The city seems to be a land of contrast since it has the most inhumane conditions, the largest slum in Asia and third in the world (first are the favelas in Brazil, the second is in Pakistan) and the world’s most expensive house (worth 2 billion dollars) in the same city. I am excited to start exploring the city and see what I will encounter and learn in the financial center and most densely populated city of India.

Before work I took a vacation across the Golden Triangle and Leh. In my first 2 weeks in India I have learned the following:

I must leave my expectations. I know how to expect the unexpected in a land that works differently from my country, and Mumbai is especially different because it has many more people than my entire home country. It’s one thing to read about India in books and see pictures of chaos and cows on the street. It’s another to be there. Prime example: the Taj Mahal (a must for any visitor). No matter how many pictures of the Taj Mahal we’ve all seen, there is nothing that prepares you for the actual beauty of the place. Glistening white in the morning sunshine, rising from the misty river banks behind. Just like the Taj Mahal, a first time India is an experience best enjoyed without expectations and prejudice because the country will shock you in more than one way; this can be pleasant, it can also cause distress.

For example, India is the first country I actually teamed up with an organization that helped me secure my internship and housing.   When I arrived and was taken to my room, I noticed I was going to be sleeping in a small bed in the hallway of the small apartment with two other girls from Germany and Austria. The more I talked to people the more I realized that even if I did not have hot water or a washing machine or a working stove in my building I was living in a privilege space in Navi Mumbai. After all, I can stay up late outside without fear of being harassed or mugged, I am safe and live in a clean environment. In Mumbai, approximately 60% live in the slums around the city in crowded rooms surrounded by recycling plants and other small business that can generate potent odors and possibly toxic fumes. This experience has showed me how different standards of living can be and how my image of what a “decent room should look like” is subjective and context-dependent. I guess I never considered how people lived in countries with lower economic development than the ones I have encountered. This condition showed me that in order to have conversations about poverty, affordable housing, and city planning, the context of the nation must be taken into account because no one solution works for every culture and nation, especially when the population is growing at a fast pace and present housing is not sufficient to house everyone. Also, I have realized how thankful I should be for the conditions I grew up in because doing laundry with my leftover shower water is not the most pleasant thing, but ultimately, inconvenient, not impossible. I never appreciated everything my parents gave me more than now.


I must develop patience and adapt to my situation. In my short time here I have come to realize that I must learn patience or I will lose my mind in this country. India has been described to be by one of my roommates as a “functioning anarchy” and this remains true in the face of encroaching globalization and the expansion of the cities.

On Monday I start my work in southern Mumbai. I have decided to walk in with an open heart, an open mind, and no expectations. This is the hospital I was most nervous about during my year abroad because the culture is so different. I have been stopped twice by older Indian women to tell me I am dressed indecent. One woman went as far as to hit me in the head and she screamed that I looked like a prostitute (I was wearing running shorts since I was coming home from the gym). This event was the most prominent of many that caused me to experience the phenomenon called “culture clash” since this behavior would be considered unacceptable anywhere else I have travelled. It took me three blows to the head to understand she was mad at me and I was not being mugged by a small older woman. This event showed me that in India, personal space and boundaries seem to be an afterthought. Maybe this is the result of overpopulation in a small space: you must give up personal space in order to accommodate the large group of people and adapt to this. These events prompted me to purchase some Indian shirts and dresses for work and the gym.

I wonder what the relationship with my supervisor, mentor, and patients will be since the personal relations among people here might not be as formal as I am used to.

Photos of my Travels across India,

Fotos de mi viaje por India



India siempre ha estado en mi lista de  países a visitar, pero nunca me he sentido 100% segura de que llegaría a esta tierra lejana. Sin embargo, mi año Watson me ha dado la oportunidad y aquí me encuentro. Desde que vi “La historia de Dios” con Morgan Freeman, el subcontinente, para mí, empezó a representar una tierra de energía, misterio, espiritualidad, color y amor. Desde entonces me encontraba fantaseando con andar en los trenes y oliendo el calor y la energía del lugar mientras buscaba algo. Soñaba  con ver elefantes y tigres, coloridos saris, ceremonias de oración en las orillas del Ganges, calles caóticas bloqueadas por vacas de movimiento lento y mucho más… La India parecía un lugar que solo existía en los sueños. Entonces, cuando tuve la oportunidad de hacer mi proyecto en un hospital en Mumbai, sentí que iba a ir a una tierra de fantasía y misterio.  Creo que a muchos viajeros la India es la tierra de la curiosidad y algo que se tiene que experimentar.

Cuando llegué el 3 de enero a Delhi  y miré por la ventanilla del taxi, me sorprendió todo lo que vi conduciendo: carros tirados por caballos / camellos / vacas, bicicletas sobrecargadas (tanto motorizadas como no), autobuses sobrecargados con personas sentadas en el techo, camiones lleno de todo tipo de productos… Y cada uno de ellos toca la bocina ruidosamente a medida que pasan (a menudo en la dirección equivocada, en el lado equivocado de la carretera). Definitivamente fue un viaje interesante ya que las reglas del camino simplemente no parecen aplicarse aquí. Me di cuenta de que India es un país que te golpea todos tus sentidos; los colores, los sonidos y los olores, así como el calor, eran mucho para apreciar a la vez. Al final del primer día tuve un fuerte dolor de cabeza por todos los bocinazos, pero también tuve la mejor comida vegetariana  que he probado en mi vida. Para me proyecto me quedaré en Mumbai. La ciudad parece ser una tierra de contraste ya que tiene las condiciones más inhumanas, el barrio marginal más grande de Asia y el tercero del mundo (primero son las favelas en Brasil, el segundo en Pakistán) y la casa más cara del mundo (vale 2 mil millones de dólares) en la misma ciudad. Estoy emocionado de comenzar a explorar la ciudad y ver lo que encontraré y aprenderé en el centro financiero y la ciudad más densamente poblada de la India.

Antes del trabajo, me tomé unas vacaciones en el Triángulo Dorado y Leh. En mis primeras 2 semanas en la India aprendí lo siguiente:

Debo dejar mis expectativas. Sé cómo tengo que esperar lo inesperado en una tierra que funciona de manera diferente a mi país. Pero, una cosa es leer sobre India en libros y ver imágenes de caos y vacas en la calle. Otra es estar allí. Ejemplo principal: el Taj Mahal (una visita obligada para cualquier visitante). No importa cuántas fotos del Taj Mahal todos hayamos visto, no hay nada que lo prepare para la belleza real del lugar. Blanco reluciente a la luz del sol de la mañana, elevándose desde las orillas del río brumoso detrás. Al igual que el Taj Mahal, India es una experiencia que se disfruta mejor sin expectativas ni prejuicios porque el país te sorprenderá de más de una manera; esto puede ser agradable, también puede causar angustia.


Por ejemplo, India es el primer país en el que me asocié con una organización que me ayudó a asegurar mi pasantía y vivienda. Cuando llegué y me llevaron a mi habitación, noté que iba a estar durmiendo en una cama pequeña en el pasillo del pequeño apartamento con otras dos chicas de Alemania y Austria. Esto fue diferente ya que no tengo privacidad y si alguien entra al apartamento “mi cuarto” es lo primero que ven. Sim embargo, cuanto más hablaba con la gente, más me daba cuenta de que, incluso si no tenía agua caliente o una lavadora o una estufa en funcionamiento en mi edificio, vivía en un espacio privilegiado en Navi Mumbai. Después de todo, puedo quedarme despierto hasta tarde afuera sin temor a ser acosada o asaltada, estoy a salvo y vivo en un ambiente limpio. En Mumbai, aproximadamente el 60% vive en los barrios marginales de la ciudad en habitaciones abarrotadas rodeadas de plantas de reciclaje y otras pequeñas empresas que pueden generar potentes olores y posiblemente vapores tóxicos. Esta experiencia me ha mostrado cómo pueden ser los diferentes niveles de vida y cómo mi imagen de lo que debe ser una “habitación decente” es subjetiva y depende del contexto. Supongo que nunca consideré cómo vivía la gente en países con un desarrollo económico más bajo que los que he encontrado. Esta condición me mostró que para tener conversaciones sobre pobreza, vivienda asequible y planificación urbana, se debe tener en cuenta el contexto de la nación porque ninguna solución funciona para cada cultura y nación, especialmente cuando la población crece a un ritmo acelerado. Además, me he dado cuenta de lo agradecido que debería estar por las condiciones en las que crecí porque lavar la ropa con mi agua de la ducha sobrante no es lo más agradable, pero en última instancia, inconveniente, no imposible. Nunca aprecié todo lo que mis padres me dieron más que ahora.


Debo desarrollar la paciencia y adaptarme a mi situación. En mi poco tiempo aquí, me he dado cuenta de que debo aprender a ser paciente o que perderé la cabeza en este país. India ha sido descrito por uno de mis compañeros de habitación como una “anarquía que funciona” y esto sigue siendo cierto frente a la globalización y la expansión de las ciudades.

El lunes comienzo mi trabajo en el sur de Mumbai. He decidido caminar con un corazón abierto, una mente abierta y sin expectativas. Este es el hospital que más me daba  nervios durante mi año en el extranjero porque la cultura es muy diferente y la relación psicólogo paciente puede ser algo que nunca haya visto o vivido. Pr ejemplo, dos mujeres indias mayores me han detenido en la calle dos veces para decirme que estoy vestida de manera indecente. Una mujer llegó tan lejos como para golpearme en la cabeza y me gritó que parecía una prostituta (llevaba pantalones cortos para correr desde que volvía a casa del gimnasio). Este evento fue el más destacado de muchos que me causó experimentar el fenómeno llamado “choque cultural” ya que este comportamiento se consideraría inaceptable en cualquier otro lugar que haya viajado. Me costó tres golpes en la cabeza comprender que estaba enojada conmigo y que una anciana pequeña no me estaba asaltando. Este evento me mostró que en India, el espacio personal y los límites parecen ser inexistentes. Tal vez este es el resultado de la superpoblación en un espacio pequeño: debes renunciar al espacio personal para acomodar al gran grupo de personas y adaptarte a esto. Estos eventos me impulsaron a comprar algunas camisas y vestidos indios para el trabajo y el gimnasio.

Me pregunto cuál será la relación con mi supervisor, mentor y pacientes, ya que las relaciones personales entre las personas aquí pueden no ser tan formales como lo estoy acostumbrado.

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